La historia global de la Stevia

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Jul 27, 2023

La historia global de la Stevia

Desde su introducción en 2011, la stevia ha irrumpido en el mercado de edulcorantes de EE. UU., abriéndose camino en todo tipo de delicias. Pero, como escriben los historiadores Bridget Maria Chesterton y Timothy Yang, su historia es

Desde su introducción en 2011, la stevia ha irrumpido en el mercado de edulcorantes de EE. UU., abriéndose camino en todo tipo de delicias. Pero, como escriben los historiadores Bridget Maria Chesterton y Timothy Yang, su historia es mucho más larga que eso.

El producto que conocemos como stevia se llama ka'a he'e, que significa "la hierba dulce", en el idioma paraguayo guaraní. Es originaria de una pequeña zona de América del Sur. Allí, los guaraníes han utilizado durante mucho tiempo sus hojas con sabor a regaliz como hierba medicinal para regular el azúcar en sangre.

"En otras palabras, era un medicamento para la diabetes antes de que la diabetes se convirtiera en una enfermedad moderna", escriben Chesterton y Yang.

Antes del contacto europeo, los guaraníes no domesticaron la planta ni la utilizaron como edulcorante. Rara vez endulzaban sus alimentos y, cuando lo hacían, usaban miel.

A principios del siglo XX, investigadores europeos comenzaron a estudiar el ka'a he'e, dándole el nombre botánico Stevia rebaudiana Bertoni en honor al naturalista suizo Moisés Bertoni. Es el único miembro del género Stevia que es naturalmente dulce. Bertoni reconoció el potencial del ka'a he'e como un poderoso edulcorante, afirmando que estaba “en condiciones de constatar que incluso en dosis mucho más altas de las necesarias [para endulzar] no tiene ningún efecto negativo en el organismo”.

Se corrió la voz sobre la hierba, y en 1928, el Washington Post informó sobre la maravillosa planta “que contiene algunas sustancias desconocidas para la ciencia 200 veces más dulces que el azúcar”. Sin embargo, el periodista señaló que tenía un regusto amargo que habría que abordar para convertirlo en un edulcorante comercialmente viable.

Chesterton y Yang explican que los científicos no recurrieron en gran medida a este proyecto hasta la década de 1970. En ese momento, el gobierno de Japón prohibió los edulcorantes artificiales como la sacarina debido a su posible relación con el cáncer. A finales de 1973, cuarenta y tres centros de investigación del país estudiaban el cultivo del ka'a he'e y buscaban formas de extraer de él edulcorantes no amargos. Estos productos rápidamente llegaron a los condimentos, refrescos y helados japoneses.

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En la década de 1980, los estadounidenses obsesionados con la dieta estaban tomando nota de este “antiguo edulcorante natural”, como lo expresó un artículo periodístico. Pero la FDA prohibió la importación de stevia en 1991, supuestamente debido a dudas sobre su seguridad. Algunos informes en ese momento sugirieron que Monsanto y otros fabricantes de edulcorantes artificiales estaban presionando para mantenerlo fuera del mercado. Fue necesario otro conglomerado agrícola, Cargill, para obtener la aprobación de la FDA para su producto a base de stevia en 2009 y, de hecho, la agencia aprobó sólo “preparaciones de Stevia altamente refinadas” como Truvia de Cargill, en lugar de la hierba seca en sí.

En 2013, el 47 por ciento de los estadounidenses tenían un producto que contenía ka'a he'e en sus hogares, la gran mayoría de ellos de Truvia o de su principal competidor, Pure Via. Pero, gracias a la comercialización del producto por parte de las empresas como genéricamente “natural”, pocos eran conscientes de su origen altamente específico en tierra guaraní.

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